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生命在銀河系可能只是普通現象

宇宙的某個角落是否存在著其他富有智慧的生命形式?天文學家發現的間接證據增加了這種可能性:這些證據表明,銀河系中還有無數顆與地球類似的星球。

  一項關於「太陽系外行星」的存在有多少可能性的調查發現,銀河系中的多數恆星都有圍繞它們旋轉的類地行星體。這些物體看起來是大量鬆散岩石的集合;但在某些情況下幾乎必然形成體積較小、類似地球的行星。

  這項由多倫多大學的諾曼·默裡領導的研究,對銀河系中的466顆恆星進行了抽樣調查。結果發現,這些恆星中有一半以上可能擁有自己的「地球」。據估計,僅銀河系就包括1000億顆恆星,而宇宙中又有1000億個銀河系;因此,我們附近存在著另一顆地球並非沒有可能。默裡教授在美國科學促進協會於舊金山召開的年會上說:「我們推測,在太陽一類的恆星周圍,類似地球的物質十分常見。」

  他說:「如果其他恆星的軌道上有類似地球的物體,那麼,類似地球的生命存在的可能性就比我們發現這一證據之前增加了。這表明,生命在銀河系中可能是一種普通的東西。」

  這項研究的重點是恆星的含鐵量。天文學家認為,這項指標可用於測量有多少岩石構成的物質圍繞恆星運轉,以及在那個「太陽系」中是否有這些岩石構成的行星。鐵是關鍵的研究對象,因為像地球這樣的類地行星都含有大量的鐵。比如,地球就有一個鐵芯,而且地球上的固體物質大約有三分之一是鐵。

  對我們自己的恆星(太陽)的研究表明,數億年來,它吞噬了大量由岩石構成的含鐵小行星和彗星。科學家在太陽中發現的鐵足以表明,重量相當於地球兩倍的岩石材料撞入了我們的恆星。這說明兩點:我們自己的太陽系富含這種構成行星的基礎材料;其他一些巨大的物體(值得注意的是木星)有足夠大的引力讓含鐵岩石脫離軌道,使它們撞入太陽。
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